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Le football aux Etats-Unis : du Mondial 1994 à aujourd'hui

Les Etats-Unis ont su maintenir leur engouement pour un sport de tradition mais sans racine qui est aujourd'hui l'un des plus suivis.

Même si les origines du football aux Etats-Unis remontent à 1862, avec la création à Boston du Oneida FC, première équipe de 'soccer' (comme on le nomme là-bas), sa professionnalisation n'a été officielle qu'en 1993 pour cause du Mondial l'année suivante. Depuis, ce sport n'a cessé de croître au point d'être aujourd'hui le quatrième plus populaire du pays, et le second chez les jeunes de 12 à 24 ans. Actuellement, on estime qu'au moins un membre de 30 % des ménages américains pratique le football.

Ces études ne sont pas les seules à révéler ce que signifie aujourd'hui le football aux Etats-Unis : que le président Barack Obama ait fait campagne pour les hommes de Jürgen Klinsmann durant le Mondial parle de la nouvelle relation de ce pays avec ce sport. Places encombrées, rues remplies de communautés multiculturelles sous un même drapeau : le football se positionne comme sa meilleure découverte depuis des décennies.

La création d'une ligue de football professionnelle a été l'une des promesses faite à la FIFA en 1988, lorsque la candidature au Mondial 94 a été présentée. Pour autant, le football amateur américain avait déjà réussi à attirer des stars comme Pelé, qui a joué entre 1975 et 1977 au New York Cosmos, ou Franz Beckenbauer. En décembre 1993, la Major League Professionnal Soccer a été choisi comme la ligue à professionnaliser, aujourd'hui plus connue sous le nom de Major League Soccer (MLS).

Le football est le second sport le plus populaire chez les jeunes de 12 à 24 ans aux États-Unis.

En mars 1994, la ligue des Etats-Unis signait ses premiers accords télévisés : elle ne recevait pas d'argent sous forme de droit, mais sous forme de bénéfices publicitaires. 20 ans plus tard, ses matchs sont retransmis dans le monde entier à travers 11 chaînes (huit américaines et trois canadiennes), ce qui lui offre ses principaux revenus. La MLS est officiellement née en février 1995. Un an plus tard, une saison historique permettait à tout un pays de se prendre au jeu.

La finale du Mondial 1994 entre le Brésil et l'Italie était, jusqu'en 1999, le match de football avec la plus grosse audience télé. Cette même année, pour sa première saison, la MLS impressionnait par un record qui perdure toujours : celui du match avec le plus de spectateurs. 69 255 personnes ont vu depuis le stade le match LA Galaxy-Metro Stars. Un chiffre qui n'a toujours pas été battu, même si trois des cinq matchs avec le plus d'affluence remontent à l'année dernière.

Le Mondial de 2002 a été clé pour le rebond de l'intérêt du football.

Le football a du attendre pour éveiller l'intérêt des Etats-Unis. Durant ses premières années, il a souffert de grosses pertes d'argent, les stades étaient à moitié vide et les gens ne s'intéressaient que peu à un sport traditionnel mais sans réelle racine. Pas même le Mondial de 1994, qui a enregistré la plus grosse affluence moyenne de l'histoire des Coupes du Monde (68 991 personnes), n'avait amené un changement. Il a fallu attendre 2002, et la qualification des Etats-Unis pour les quarts de finale avant d'être éliminés par l'Allemagne, pour changer la donne.

Jusqu'à cette année, le pays régissait le football avec ses propres règles, imposant par exemple une séance de penaltys après un match nul. En 2003, la MLS accepté les règlements de la FIFA. Jusqu'à 2008, pas moins de six stades spécifiques à ce sport ont été construits. Ensuite, l'arrivée de joueurs stars comme David Beckham, champion de Liga avec le Real Madrid en 2007, permettait au football de prendre cette dimension mondiale connue aujourd'hui. La force du 'soccer' est telle que la MLS a été obligée de passer de dix équipes aux 19 actuelles. Un chiffre qui va grimper à 22 en 2017.

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